SpaceX pourrait lancer des astronautes de la NASA dans l’espace au début de 2020

SpaceX pourrait lancer des astronautes de la NASA dans l’espace au début de 2020

Publié le 11 octobre 2019 à 08h31

La longue sécheresse causée par les vols spatiaux habités aux États-Unis pourrait ne pas durer beaucoup plus longtemps.

Les astronautes américains doivent se fier uniquement à la navette spatiale russe Soyouz pour se rendre en orbite depuis juillet 2011, lorsque la NASA a mis fin à sa flotte de navettes spatiales. (L’espace suborbital est une histoire différente: le SpaceShipTwo de Virgin Galactic a effectué deux voyages en équipage dans ce royaume depuis décembre 2018.)

La NASA souhaite que les véhicules privés américains mettent fin à cette dépendance et encourage leur développement par le biais de son programme d’équipage commercial. En septembre 2014, la NASA a attribué 2,6 milliards de dollars à SpaceX et 4,2 milliards de dollars à Boeing pour terminer les travaux sur leurs taxis d’astronautes – des capsules nommées Crew Dragon et CST-100 Starliner , respectivement. Les responsables de la NASA avaient alors déclaré qu’ils souhaitaient qu’au moins un de ces véhicules soit opérationnel d’ici à la fin de 2017.

Cela n’a pas eu lieu, bien sûr. Mais Crew Dragon est maintenant presque prêt, ont déclaré aujourd’hui (10 octobre), le chef de la NASA, Jim Bridenstine, et le fondateur de SpaceX, Elon Musk, au siège de la société à Hawthorne, en Californie.

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« Nous nous rapprochons beaucoup et nous sommes confiants que, dans la première partie de l’année prochaine, nous serons prêts à lancer des astronautes américains sur des fusées américaines », a déclaré Bridenstine.

Le premier trimestre de 2020, c’est-à-dire de janvier à mars, est un objectif réaliste pour la mission Demo-2 de SpaceX, a-t-il ajouté. Ce vol d’essai qui transportera les astronautes de la NASA Doug Hurley et Bob Behnken à destination et en provenance de la Station spatiale internationale (ISS). Des missions ISS sous contrat seraient ensuite mises en place.

Mais Bridenstine a souligné que ce calendrier ne sera valable que si les choses se déroulent comme prévu avec le développement de Crew Dragon. Et c’est loin d’être garanti, comme on l’a vu le printemps dernier.

Le 20 avril, SpaceX a effectué une série de tests de moteurs à la station de forces aériennes de Cape Canaveral sur le véhicule Crew Dragon qui pilotait Demo-1 , un vol d’essai historique sans pilote à destination de l’ISS qui a été lancé le 2 mars et est revenu sur Terre six jours plus tard. Quelque chose s’est mal passé lors de l’essai, juste avant que les moteurs Abandon SuperDraco du Dragon de l’équipage – conçus pour soulever la capsule en toute sécurité en cas d’urgence du lancement – ont pris feu et que le véhicule a été détruit .

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SpaceX a révisé le système de propulsion annulé de Crew Dragon en conséquence et commencera à tester de manière rigoureuse le nouveau design dans les prochaines semaines, a déclaré Musk.

La société a également eu des problèmes avec le système de parachute de la capsule récemment . SpaceX a décidé de passer d’un modèle de parachute « Mark 2 » à un modèle « Mark 3 », qui présente des lignes beaucoup plus fortes et un meilleur schéma de points de répartition de la charge, a déclaré Musk. La Mark 3 doit encore faire l’objet de tests et de certifications complets, et ce travail sera bientôt accéléré.

« Nous espérons avoir le premier test de chute de Mark 3 réussi dans une semaine ou deux, et ensuite, il y aura une cadence constante des tests par la suite », a déclaré Musk. « Nous voulons certainement obtenir au moins quelque chose de l’ordre de 10 tests consécutifs réussis avant de lancer des astronautes. »

SpaceX devrait pouvoir atteindre cet objectif d’ici la fin de l’année si tout va bien, a-t-il ajouté. Cela pourrait ouvrir la voie au Crew Dragon et à la fusée Falcon 9 qui piloteront Demo-2 pour être livrés de la Californie à Cape Canaveral avant la sortie de 2019.

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Ces deux problèmes – le système de propulsion d’abandon et les parachutes – sont les seuls éléments « dont SpaceX est au courant, qui font courir un risque à l’horaire », a déclaré Musk.

Comme Bridenstine, toutefois, le milliardaire entrepreneur a émis une mise en garde: « Mais nous découvrons peut-être d’autres choses. Nous devons également garder à l’esprit ».

En effet, les deux hommes ont souligné que, bien qu’ils souhaitent vivement que SpaceX commence à piloter des astronautes, rien ne sera précipité.

« C’est un gros problème pour notre pays et nous ne pouvons pas nous tromper », a déclaré Bridenstine. « Nous voulons nous assurer de bien faire les choses. »

SpaceX a une autre grosse mission de test avant Demo-2: un test d’abandon en vol (IFA), qui démontrera les performances du SuperDracos lors d’un lancement à Cap Canaveral. L’IFA pourrait avoir lieu dès le mois prochain , a récemment annoncé Musk.

Pendant ce temps, Boeing se prépare à franchir une étape importante: le premier vol d’essai non préparé de Starliner sur l’ISS, que la société vient d’annoncer est prévu pour la mi-décembre .