Le rover Mars 2020 visitera l’endroit idéal pour trouver des signes de vie

Le rover Mars 2020 visitera l’endroit idéal pour trouver des signes de vie

Publié le 17 novembre 2019 à 07h38

Par une journée ensoleillée l’été prochain, devant une foule de spectateurs au Kennedy Space Center, une fusée transportant le prochain espoir de la NASA, le meilleur espoir de trouver de la vie sur Mars, se lancera dans les cieux.

Sept mois plus tard, le rover Mars 2020 de la taille d’une voiture atterrira près du cratère de Jezero, un lac asséché de l’hémisphère nord de Mars. Avec ses six roues et ses instruments de haute technologie, il explorera les roches environnantes à la recherche de preuves que des microbes extra-terrestres vivaient autrefois sur la planète rouge.

Des décennies d’exploration de Mars avec des sondes en orbite, des atterrisseurs et des rovers ont révélé que la planète abritait autrefois une atmosphère épaisse et de l’eau à sa surface. Les chercheurs ont même découvert des traces de molécules organiques complexes – des éléments constitutifs possibles pour les cellules vivantes.

Deux nouvelles études suggèrent à présent que Mars 2020 pourrait trouver des preuves encore plus solides de la vie martienne, si tant est qu’elle ait jamais existé.

Les roches autour de Jezero montrent des traces de carbonate et de silice hydratée – des molécules connues sur Terre pour aider à préserver les fossiles microscopiques sur des milliards d’années.

«C’est un panneau routier très criant qui dit:« Regardez ici, regardez ici », a déclaré Briony Horgan, scientifique en sciences planétaires à l’Université Purdue et auteur principal d’une étude dans la revue Icarus rapportant la détection de carbonate. « Le cratère de Jezero est un endroit incroyablement diversifié sur le plan minéralogique, avec de nombreuses pistes pour rechercher des biosignatures, ce qui signifie que nous avons beaucoup de chances de comprendre exactement ce qui s’est passé dans l’histoire de la vie ici. »

Mais qu’est-ce que Mars 2020 devrait trouver pour que les scientifiques soient certains qu’il y avait eu des Martiens?

Les deux études publiées cette semaine s’appuient sur le CRISM (Compact Reconnaissance Imaging Spectrometer), une caméra orbitale capable de balayer la surface martienne en infrarouge et en lumière visible. À partir de 250 km d’altitude, CRISM produit des cartes colorées de minéraux sur la planète rouge.

Des carbonates, qui se forment lorsque le dioxyde de carbone interagit avec la roche et l’eau, ont été trouvés dans tout le cratère de Jezero. Mais CRISM a montré une concentration particulièrement élevée de minéraux le long du bord du cratère, là où le rivage du lac aurait été il y a plus de 3 milliards d’années.

Pour Horgan, cela suggère qu’ils auraient pu être laissés derrière par des vagues se brisant sur le rocher. Elle a comparé les dépôts à la ligne d’écume qui se forme lorsque l’eau rencontre les côtés d’une baignoire (des scientifiques ont même commencé à appeler la région « l’anneau de la baignoire »).

« Ce qui rend ce moment si excitant, c’est que [le carbonate] piège tout ce qui le précipite », a déclaré Horgan. « Il imite les structures des microbes, vous obtenez ainsi des textures préservées … mais il piège également la matière organique qui s’y trouve également. »

Si des microbes vivaient sur les rives du lac Jezero, il y a de bonnes chances que le carbonate les ait capturés.

Certains des plus anciens fossiles sur Terre ont été enfouis dans du carbonate. Les scientifiques ont découvert des stromatolites – structures stratifiées formées à partir de tapis de bactéries recouverts de carbonate – remontant à 3,7 milliards d’années.

Jesse Tarnas, scientifique planétaire à la Brown University, s’est également appuyé sur les cartes CRISM pour ses recherches. Son article, publié dans la revue Geophysical Research Letters, décrit la silice hydratée près du delta de Jezero, où l’eau d’une rivière disparue alimentait l’ancien lac du cratère.

La silice hydratée, mieux connue sous le nom d’opale, peut se former lors d’éruptions volcaniques et aux abords de sources thermales. Mais lorsqu’il est créé à partir de sédiments se déposant sur un fond marin, il peut former des cristaux forts et robustes qui sont exceptionnellement efficaces pour préserver les signes de vie. Sur Terre, des scientifiques ont trouvé des échantillons de silice hydratée contenant des matériaux organiques anciens et même des cellules fossilisées.

La silice hydratée martienne étant si proche d’un delta, il est possible qu’elle contienne des matériaux provenant du système fluvial. Et si les rivières de Mars hébergeaient la vie, des restes d’organismes anciens pourraient encore être piégés dans ces cristaux.

La silice hydratée « n’est pas une chose qui a été trouvée auparavant », a déclaré Katie Stack Morgan du laboratoire de propulsion par réaction, scientifique adjointe du projet pour la mission 2020. M. Morgan, qui n’a pas participé aux recherches de Tarnas, a déclaré que le minerai serait probablement une cible de choix pour le rover une fois qu’il atterrirait.

« C’est vraiment excitant de penser qu’il y a des gisements à Jezero comme sur la Terre », a-t-elle déclaré. « Nous allons réfléchir aux moyens de nous rapprocher le plus possible. »

Le mobile 2020 sera doté d’un large éventail d’outils pour examiner ces minéraux. Les caméras peuvent capturer des images de stromatolites, si elles existent. Les lasers et les «renifleurs» moléculaires connus sous le nom de spectromètres permettront de cartographier la composition des roches au niveau élémentaire.

« Il sera capable de faire le genre d’enquêtes astrobiologiques que nous voulions faire sur Mars depuis des décennies », a déclaré Horgan.

Le rover Curiosity, qui navigue autour du Gale Crater depuis 2012, ne peut mesurer que des molécules « en vrac », a déclaré Morgan. Bien qu’il ait trouvé des molécules organiques, il ne peut les localiser, ni les associer à des structures microscopiques.

« Avec 2020, nous pouvons y aller et nous pouvons dire que nous observons une concentration d’éléments ou de minéraux associée à cette texture à échelle fine très particulière », a déclaré Stack. « Ces différences de texture très subtiles sont ce que les gens recherchent et se sont en quelque sorte affûtés pour défendre leurs arguments en faveur de la biosignature. »

Mais même dans le scénario de rêve des scientifiques – celui dans lequel il y avait de la vie sur Mars et dont les vestiges ont été préservés, et où le rover 2020 est capable de trouver les fossiles – il est peu probable que la mission prouve à elle seule l’existence de Martiens.

La découverte de la vie au-delà de la Terre est une affirmation si extraordinaire, comme dirait Carl Sagan, elle nécessite des preuves extraordinaires – des preuves que seul un humain peut fournir.

« Ce que nous essayons vraiment de faire avec ce rover, c’est de rechercher des » biosignatures potentielles «  », a déclaré Horgan. Mais ce n’est que si « nous vérifions ici avec tout notre incroyable équipement de laboratoire », a-t-elle poursuivi, « que nous pouvons transformer une » biosignature potentielle « en une » biosignature « . »

La mission 2020 n’est que la première étape d’un programme proposé en quatre parties. Une fois qu’il aura identifié les roches les plus fascinantes autour du cratère de Jezero, le rover utilisera un foret spécialement développé pour collecter et mettre en cache des échantillons du matériau.

Un jour (si tout se passe comme prévu), les scientifiques lanceront des missions de suivi pour récupérer les échantillons et les ramener à la maison. Enfin, dans une installation ultra-sécurisée qui n’a pas encore été construite, ils analyseront les roches à l’échelle élémentaire pour déterminer, de manière définitive, si elles contiennent des traces de la vie.

L’ensemble du processus prendra des années, voire des décennies. Cela peut ne jamais arriver. Les missions de suivi nécessaires n’ont pas encore été approuvées, encore moins financées et développées. Et les voyages vers Mars sont notoirement difficiles: environ 50% de toutes les tentatives pour atteindre la planète rouge ont échoué.

« Il existe des preuves aussi tentantes que la vie était peut-être là mais vous ne le saurez pas avant d’avoir récupéré les échantillons », a déclaré Tarnas. « Et vous devez vraiment avoir la patience et le courage de le supporter. »