La NASA dévoile son premier avion électrique

La NASA dévoile son premier avion électrique

Publié le 11 novembre 2019 à 07h22

La NASA, principalement connue pour ses nombreux exploits spatiaux lancés par la Floride, a présenté une première version de son premier avion expérimental entièrement électrique, le X-57 « Maxwell », dans le Vendredi dans son laboratoire d’aéronautique moins connu dans le désert de Californie.

Adapté d’un avion à hélice bimoteur Tecnam P2006T de fabrication italienne, le X-57 est en développement depuis 2015 et n’a pas encore quitté son premier vol d’essai dans le ciel au-dessus de la base aérienne Edward Air Force.

Mais après avoir connecté les deux plus gros des 14 moteurs électriques qui propulseront l’avion – alimenté par des batteries au lithium-ion spécialement conçues -, la NASA a estimé que le Maxwell était prêt pour son premier aperçu public.

La NASA a également présenté un simulateur récemment construit qui permet aux ingénieurs et aux pilotes d’avoir une idée de ce que sera la manœuvre de la version finale du X-57 en vol, même si l’avion reste en développement.

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Le Maxwell est le dernier d’une fière gamme d’appareils d’expérimentation dont l’administration nationale de l’aéronautique et de l’espace s’est développée au cours de nombreuses décennies, notamment le Bell X-1 en forme de balle qui a franchi pour la première fois le mur du son et l’avion-fusée X-15 piloté par Neil Armstrong avant de rejoindre l’équipe Apollo Moon.

Le Maxwell sera le premier avion X avec équipage à être développé en deux décennies.

Tandis que des entreprises privées développent des avions et des appareils de vol stationnaire tout électriques depuis des années, le projet X-57 de la NASA a pour objectif de concevoir et de mettre à l’essai une technologie conforme à des normes que les fabricants commerciaux peuvent adapter à une certification gouvernementale.

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Celles-ci incluront des normes de navigabilité et de sécurité, ainsi que d’efficacité énergétique et de bruit, Brent Cobleigh, chef de projet du centre de recherche de vol Armstrong de la NASA à Edwards, à environ 160 km au nord de Los Angeles.

« Nous nous concentrons sur des éléments susceptibles d’aider l’ensemble du secteur, pas seulement une entreprise », a-t-il déclaré à Reuters au cours d’une interview au centre de recherche. « Notre objectif actuel est de piloter cet avion à la fin de 2020. »

La modification finale, ou Mod IV, de l’avion comportera des ailes plus étroites et plus légères équipées de 14 moteurs électriques au total – six plus petits « ascenseurs » le long du bord d’attaque de chaque aile, plus deux plus grands « croisières » aux la pointe de chaque aile.

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Les hélices de levage seront activées pour le décollage et l’atterrissage, mais se rétracteront pendant la phase de croisière.

Comme les systèmes de moteur électrique sont plus compacts et comportent moins de pièces mobiles que les moteurs à combustion interne, ils sont plus simples à entretenir et pèsent beaucoup moins, nécessitant moins d’énergie pour voler, a expliqué Cobleigh. Ils sont également plus silencieux que les moteurs conventionnels.

L’un des défis consiste à améliorer la technologie des batteries pour stocker plus d’énergie et étendre la portée de l’avion, avec un rechargement plus rapide.

En raison des limitations actuelles de la batterie, le Maxwell est conçu pour être utilisé dans les vols à courte distance comme avion-taxi ou avion de banlieue pour un petit nombre de passagers.