La mission Mars 2020 cherchera des fossiles dans le cratère de Jezero

La mission Mars 2020 cherchera des fossiles dans le cratère de Jezero

Publié le 17 novembre 2019 à 07h34

Alors que le rover Mars 2020 est en phase de test final avant son lancement l’année prochaine, les scientifiques de la NASA se tournent vers le site d’atterrissage du rover situé dans le cratère de Jezero, sur Mars. Un article récemment publié dans la revue Icarus a identifié des gisements de minéraux autour du cratère qui marquent certains des meilleurs endroits pour rechercher des preuves de la vie ancienne sur la planète.

Le cratère de Jezero est le site d’un ancien lac qui existait il y a environ 3,5 milliards d’années. Sur les bords du cratère, les scientifiques ont découvert des minéraux appelés carbonates qui résultent des interactions entre le dioxyde de carbone et l’eau. Les carbonates se sont formés autour du lac comme un anneau de baignoire.

Sur Terre, les carbonates aident à former la structure de fossiles pouvant durer des milliards d’années. Ces fossiles comprennent des coquillages, du corail et des roches formées à partir de la vie microbienne appelée stromatolites. La présence de carbonates dans le cratère de Mars indique que ce sont les meilleurs endroits pour rechercher des fossiles anciens.

Les données ont été collectées à l’aide d’un instrument embarqué à bord de l’orbiteur de reconnaissance Mars, appelé spectromètre imageur de reconnaissance compacte pour Mars (CRISM). «CRISM a repéré des carbonates ici il y a des années, mais nous n’avons remarqué que récemment qu’ils étaient concentrés là où se trouverait un lac», a déclaré l’auteur principal du document, Briony Horgan, dans un communiqué . «Nous allons rencontrer des dépôts de carbonate dans de nombreux endroits tout au long de la mission, mais l’anneau de la baignoire sera l’un des endroits les plus excitants à visiter.»

L’un des principaux objectifs de la mission Mars 2020 est de rechercher des preuves de la vie ancienne sur Mars. Les découvertes de carbonate sont donc encourageantes. «La possibilité que les« carbonates marginaux »se forment dans l’environnement du lac soit l’une des caractéristiques les plus excitantes qui nous a conduit à notre site d’atterrissage de Jezero», a déclaré Ken Williford, scientifique adjoint du projet Mars 2020, dans la même déclaration. «La chimie du carbonate sur un ancien lac est une recette fantastique pour conserver des archives de la vie et du climat anciens. Nous sommes impatients de remonter à la surface et de découvrir comment ces carbonates se sont formés. « 

Mars 2020 devrait débuter à Cap Canaveral en juillet prochain et devrait atterrir dans le cratère de Jezero en février 2021.