Alexei Leonov, 1er homme à marcher dans l’espace, meurt à Moscou

Alexei Leonov, 1er homme à marcher dans l’espace, meurt à Moscou

Publié le 12 octobre 2019 à 07h53

Alexei Leonov, le légendaire cosmonaute soviétique qui est devenu le premier être humain à marcher dans l’espace il y a 54 ans – et qui a failli ne pas rentrer dans sa capsule spatiale – est décédé à 85 ans à Moscou.

L’agence spatiale russe Roscosmos a fait cette annonce vendredi sur son site Web, mais n’a pas donné raison à sa mort. Leonov avait des problèmes de santé depuis plusieurs années, selon les médias russes.

Montrant à quel point Leonov était un pionnier de l’espace, la NASA a interrompu la couverture télévisée en direct d’une marche dans l’espace effectuée par deux Américains à l’extérieur de la Station spatiale internationale pour faire état de la mort de Leonov.

« Un hommage à Leonov comme aujourd’hui est une sortie dans l’espace », a déclaré Mission Control à Houston.

Leonov – décrit par l’Agence spatiale russe comme étant le Cosmonaute N ° 11 – était une icône à la fois dans son pays et aux États-Unis. Il était une légende telle que le défunt écrivain de science-fiction Arthur C. Clarke a nommé un vaisseau spatial soviétique dans son « 2010 » suite à « 2001: une odyssée de l’espace. »

« Je suis entré dans ce vide et je ne suis pas tombé dedans », a rappelé le cosmonaute des années plus tard. « J’étais fasciné par les étoiles. Elles étaient partout – en haut, en bas, à gauche, à droite. Je peux encore entendre mon souffle et mes battements de coeur dans ce silence. »

La sortie dans l’espace comporte toujours un risque élevé, mais l’aventure pionnière de Leonov était particulièrement éprouvante pour les nerfs, selon les détails de cet exploit qui n’est devenu public que des décennies plus tard.

Sa combinaison spatiale s’était tellement gonflée dans le vide de l’espace qu’il ne pouvait plus retourner dans le vaisseau spatial. Il a dû ouvrir une vanne pour évacuer l’oxygène de sa combinaison pour pouvoir passer à travers la trappe.

La sortie dans l’espace de 12 minutes de Leonov a été précédée de moins de trois mois de la première sortie dans l’espace américaine par Ed White.

Leonov aurait pu devenir le premier marcheur lunaire de l’Union soviétique, en fait, si l’effort d’atterrissage lunaire de son pays n’avait pas été annulé à la suite du débarquement triomphal d’Apollo 11 par Neil Armstrong et Buzz Aldrin le 20 juillet 1969.

Lors de son deuxième voyage dans l’espace, dix ans plus tard, Leonov commandait la moitié soviétique d’Apollo-Soyouz 19.

Le cosmonaute était bien connu pour son humour. Lorsque les capsules Apollo et Soyouz des États-Unis se sont amarrées autour de la Terre le 17 juillet 1975, Leonov et son équipier russe, Valeri Koubasov, ont accueilli les trois astronautes américains – leurs rivaux de la guerre froide – avec un bortsch en conserve déguisé en Stolichnaya vodka et ont suggéré une pain grillé.

« Quand nous nous sommes assis à la table, ils ont dit: » Pourquoi, ce n’est pas possible «  », a rappelé Leonov en 2005. « Nous avons insisté pour dire que, selon notre tradition, nous devons boire avant le travail. Cela a fonctionné, ils l’ont ouvert et ont bu (le bortsch) et ont été pris par surprise.  »

Le cosmonaute a eu 85 ans en mai. Quelques jours auparavant, deux membres d’équipage russes de la Station spatiale internationale s’étaient aventurés dans un espace libre lors d’une sortie planifiée, emportant avec eux la photo de Leonov pour rendre hommage à la légende de l’espace. Ils ont dit « Joyeux anniversaire! » Leonov avant d’ouvrir la trappe et de sortir.

Le successeur de Leonov, Oleg Kononenko, l’un des deux Russes participant à cette sortie dans l’espace, a déclaré vendredi à la télévision Rossiya-24 que Leonov avait écouté ses félicitations depuis l’espace.

« Après notre retour, nous allions nous arrêter chez Alexei Arkhipovich (Leonov) et lui donner nos souvenirs de l’espace, mais vous voyez que ce n’était pas censé être », a déclaré Kononenko.

Quand son équipage est revenu sur terre fin juin, Leonov était déjà malade.

Kononenko a parlé avec affection du pionnier de l’espace soviétique, affirmant qu’il était un invité fréquent lors des cérémonies d’envoi des équipages spatiaux à Star City et du cosmodrome de Baikonur, Kazakhstan.

« Nous avions l’habitude de donner aux cosmonautes des causeries avant de monter à bord du vaisseau spatial », a déclaré Kononenko. « Nous attendions tous cela avec impatience, nous y avons toujours pensé et nous avons toujours voulu que Leonov soit celui qui nous envoie dans l’espace. »

Des messages de condoléances sont venus du monde entier.

La NASA a présenté vendredi ses condoléances à la famille de Leonov, se disant attristée par sa mort.

« Son aventure dans le vide spatial a commencé l’histoire d’activités extra-véhiculaires qui rend possible la maintenance de la station spatiale aujourd’hui », a déclaré la NASA sur Twitter.

« L’un des hommes les plus talentueux que je connaisse », a déclaré vendredi l’ancien astronaute canadien Chris Hadfield. « Alexei Arkhipovich Leonov, artiste, leader, promeneur de l’espace et ami, je vous salue. »

Les fans de l’espace russes portaient des fleurs sur son monument vendredi dans l’allée du mémorial en l’honneur des cosmonautes russes à Moscou.

Leonov, qui sera enterré mardi dans un cimetière commémoratif militaire en périphérie de Moscou, laisse derrière lui son épouse, une fille et ses deux petits-enfants.