Vidéo : Voici comment votre chat voit le monde, son système visuel n’est pas comme le vôtre

Croyez-le ou non, ils ont un ancêtre commun avec nous ! Ce qui signifie que notre façon de voir le monde n'est pas si différente.

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Je suis sûr que plus d’un propriétaire d’un joli chat paierait pour voir à travers ses yeux. Non seulement pour comprendre leur intellect froid et calculateur, lorsqu’il n’hésitera pas à grimper sur une étagère et à renverser votre vase de la dynastie Ming valant des milliers d’euros. Mais aussi parce que ses beaux yeux de félin voient les choses un peu différemment de nous, et, ne serait-ce que par curiosité, cela semble intéressant.

Pour situer le contexte : le dernier ancêtre commun des chats et des humains était un mammifère qui vivait il y a plus de 90 millions d’années. Une série de descendants de ce mammifère s’est divisée en rongeurs et en primates respectivement, et aussi jusqu’à nous. L’autre branche menait non seulement aux chats, mais aussi aux baleines, aux cochons, aux chevaux ou aux chauves-souris. Cela signifie que nous sommes beaucoup plus étroitement liés aux souris qu’à tous les autres animaux, malgré nous.

Ce dernier ancêtre partagé avec les chats avait probablement un système visuel plus simple et moins puissant que celui des humains ou des chats d’aujourd’hui. Mais au fil du temps, notre lignée et celle des chats se sont adaptées à des modes de vie particuliers qui nécessitaient une vision précise et nos systèmes visuels sont devenus plus sophistiqués.

Le dernier ancêtre commun des chats et des humains était un mammifère qui vivait il y a plus de 90 millions d’années. Il avait, logiquement, un système visuel plus simple.

Pour nous et les autres primates, vivre dans les arbres est ce qui nous a donné la vision que nous avons aujourd’hui. Elle nous permet d’évaluer, de planifier et d’imaginer dans un environnement tridimensionnel complexe. Une très bonne stratégie également pour trouver des fruits dans les arbres tout en limitant le risque de chute.

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Mais les chats sont des chasseurs et leur système visuel est donc différent. En fait, ils sont si bien développés pour la chasse que la majeure partie de leur cerveau peut être « désactivée » et ils peuvent encore attaquer. Plus précisément, si le cerveau antérieur est déconnecté chirurgicalement du reste, une petite décharge électrique dans le tronc cérébral fera sauter l’animal de manière totalement coordonnée.

C’est très utile si vous devez attraper une proie rapide et rusée comme une souris : le saut doit être précis et coordonné. Et c’est là que la vision entre en jeu : il doit savoir jusqu’où sauter. La vue de ses deux yeux est quelque peu différente, ce qui permet au cerveau de juger avec précision la distance d’un objet proche.

Vivre dans les arbres est ce qui nous a donné la vision que nous avons aujourd’hui. Elle nous aide à évaluer, planifier et imaginer dans un environnement tridimensionnel complexe.

La vision stéréoscopique est la capacité que nous avons d’intégrer les images que nous recevons par chaque œil en une seule image en trois dimensions, en relief et avec profondeur. Si un chat voit une souris sur le sol devant lui, son image est projetée dans les deux yeux et atterrit sur les deux rétines.

Un neurone dans chaque œil capte la lumière provenant, par exemple, du sommet de la tête de la souris. Les deux neurones doivent ensuite envoyer ces informations aux cartes cérébrales de la scène visuelle afin que les deux images puissent être comparées pour détecter de petites différences. Cela se produit dans le cortex visuel situé à l’arrière de la tête, qui reçoit les informations des deux yeux.

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Comme le rapporte Psychology Today, la difficulté réside dans le fait que les neurones du cortex visuel sont construits avec des cellules individuelles serrées les unes contre les autres (un peu comme des brins d’herbe dans une pelouse dense). Les neurones qui reçoivent des informations des deux yeux ne peuvent pas être empilés les uns sur les autres. Cela reviendrait à empiler une parcelle d’herbe sur une autre. Au lieu de cela, le cerveau entrelace les neurones qui reçoivent des informations des deux yeux, comme si nous insérions soigneusement des plantes individuelles d’un carré d’herbe dans l’emplacement correspondant de l’autre carré d’herbe.

Dans le cerveau du chat, cette stratégie évoluée se manifeste sous la forme d’un motif, où les entrées des deux yeux s’entremêlent en taches tourbillonnantes (un peu comme une empreinte digitale). Le modèle d’empreinte digitale permet au cerveau de comparer plus facilement l’aspect d’un endroit particulier du monde du point de vue des deux yeux. Trop compliqué ?

La similitude entre notre façon de voir le monde et celle des chats en a fait historiquement l’animal de prédilection pour divers projets de recherche.

Essayons de mieux l’expliquer. Il y a là quelque chose d’assez intéressant : il s’avère que les chats ont développé le même schéma d’organisation du système visuel que nous, mais pour des raisons différentes et de manière totalement indépendante. C’est curieux parce que les autres mammifères n’ont pas ces empreintes digitales.

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Ce schéma, connu sous le nom de « colonnes de dominance oculaire », est en fait un ensemble de cellules corticales simples et complexes qui répondent le mieux aux entrées visuelles d’un seul œil et sont réparties perpendiculairement et verticalement dans les six couches du cortex visuel primaire. Dans notre cas, il est important parce qu’il a permis la recherche de nourriture dans les arbres dans le passé. Pour les chats, ça les a probablement aidés à chasser. Le fait est que ce modèle permet d’extraire des informations sur l’espace tridimensionnel et d’agir en conséquence.

C’est pourquoi la similitude entre notre façon de voir le monde et celle des chats en a fait historiquement l’animal de prédilection pour divers types de recherche. Par exemple, dans les années 1950, des tests éthiques douteux ont été réalisés pour déterminer toutes sortes d’altérations de l’environnement visuel (fermeture des yeux par des sutures à la naissance, élevage sous des lumières stroboscopiques…). L’inquiétude du public est à l’origine du fait qu’aujourd’hui, la plupart des études sont réalisées sur des souris et des rats, qui ont pourtant des capacités visuelles plutôt faibles et différentes

Mais, bien que nous partagions des similitudes dans notre système visuel, il existe également des différences évidentes. Les chats sont actifs la nuit et ont une meilleure acuité visuelle que nous en basse lumière. Ils ont également des pupilles en forme de fente, ce qui est courant chez les prédateurs nocturnes..

Les chats sont daltoniens : ils possèdent deux types de photorécepteurs coniques, alors que la plupart des humains en possèdent trois.

Et les différences s’étendent à d’autres sens : ils n’ont pas besoin de savoir si quelque chose est sucré parce qu’ils mettent rarement autre chose que de la viande dans leur bouche, et ils ont donc perdu les récepteurs sur leur langue qui détectent les substances chimiques sucrées (comme le saccharose). Vous ne ferez donc jamais sortir un chat de sa cachette en le tentant avec une friandise.

Mais malgré ces différences évolutives, nous voyons de manière très similaire, et il n’est peut-être pas difficile de « se mettre à leur place » (et c’est pourquoi nous avons tant d’empathie pour eux, ce qui nous amène à comprendre pourquoi les vidéos de chatons sont si populaires). Pour donner un dernier exemple incroyable, ils sont également trompés par les illusions visuelles. Mais, comme une image vaut mille mots, voici un exemple.

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