Pourquoi les chiens penchent-ils la tête quand on leur parle ? Leur comportement expliqué

Pourquoi de nombreux chiens penchent-ils la tête sur le côté lorsque nous leur parlons ? La scène ne surprendra pas ceux qui ont vécu avec un canidé

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Pourquoi de nombreux chiens penchent-ils la tête sur le côté lorsque nous leur parlons ? La scène ne surprendra pas ceux qui ont vécu avec un canidé : lorsque nous lui parlons, il penche la tête sur le côté. Ce geste adorable laisse toutefois les amis des animaux perplexes : pourquoi fait-il cela ? Les experts canins ne sont pas d’accord non plus : les raisons vont du fait que le chien nous entend mieux (il tourne ses oreilles vers la source de la voix) au fait que les chiens penchent la tête sur le côté parce que leur museau les empêche de voir nos lèvres lorsque nous leur parlons.

Nous parlons au chien et soudain, l’ami à fourrure penche sa tête sur le côté. La scène ne sera pas étrange pour quiconque a vécu avec un chien. Ce geste est adorable et attachant dans la même mesure. Il intrigue les amoureux des animaux et fascine les experts. Mais pourquoi le chien incline-t-il la tête quand on lui parle ?

Les comportementalistes canins ne sont pas d’accord, mais ils proposent quelques hypothèses plausibles pour comprendre ce geste agréable, qui fait l’objet de milliers de vues sur YouTube. Qui n’a pas encore vu la vidéo attachante de quatre chiens carlins qui baissent la tête lorsque leur maître leur parle ? L’enregistrement a reçu à ce jour pas moins de quatre millions de vues.

Le chien penche-t-il la tête pour mieux nous comprendre ?

Certains experts suggèrent que les chiens inclinent la tête afin de mieux écouter ce que nous leur disons. Cette théorie est soutenue, entre autres, par la psychologue canine Alexandra Horowitz, auteur de « In the mind of the dog » (RBA, 2011). En d’autres termes, notre ami à fourrure bougerait sa tête pour adapter ses pavillons d’oreille externes à la direction de notre voix et, ainsi, mieux nous écouter.

Pourquoi les chiens penchent-ils la tête quand on leur parle ? Leur comportement expliqué
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Selon des recherches récentes, les chiens reconnaissent environ 165 mots humains (certains plus) et sont capables de compter jusqu’à cinq. Il ne serait donc pas surprenant qu’ils penchent la tête pour mieux distinguer certains de ces mots et expressions humains clés, tels que « C’est l’heure du déjeuner ! » ou « Veux-tu aller dehors ? ».

Lorsqu’un chien incline la tête, il essaie d’identifier des mots et des intonations familiers, que l’animal associe à certaines activités, comme aller au parc ou obtenir une friandise comestible », explique l’éthologue canin Steven Lindsay, auteur du « Handbook of Applied Canine Behaviour and Training » (Wiley-Blackwel, 2000).

Et ce geste adorable a généralement un effet positif sur la personne à qui il est adressé : qui ne peut résister au spectacle captivant d’un chien qui nous regarde avec une expression aussi attentive ? Cela expliquerait pourquoi l’animal n’hésite pas à répéter le geste : les récompenses et l’affection de son compagnon à deux pattes constituent une incitation attrayante et un aiguillon qui renforce la communication entre le chien et l’homme.

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Les chiens penchent la tête pour mieux nous voir.

Cependant, tous les experts ne partagent pas ces explications sur le geste canin rusé. Le chercheur Stanley Coren, de l’Université de Colombie-Britannique (Canada), estime que, surtout, « les chiens inclinent la tête lorsque nous leur parlons car ce geste leur permet de voir plus facilement notre bouche ». Pourquoi ça ? La muselière réduit la visibilité frontale de l’animal et, en particulier, dans sa position habituelle, le chien ne voit pas la partie inférieure de notre visage, c’est-à-dire la bouche de son interlocuteur.

« Chacun d’entre nous peut en faire l’expérience : essayez de mettre votre nez à l’intérieur de votre main poingée ; cela vous permettra de voir le monde de la même manière qu’un chien avec un museau », invite Coren, membre de l’American Psychological Association. Une fois cette tentative effectuée devant un orateur, il n’est pas difficile de comprendre comment la visibilité du visage de l’orateur est réduite. Mais que se passe-t-il si on penche la tête sur le côté, comme le ferait un chien quand on lui parle ? Le champ de vision augmente alors et il est plus difficile de perdre de vue la bouche de l’orateur !

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Ce scientifique étaye sa version par une expérience, menée sur 582 chiens. On a interrogé leurs propriétaires sur l’inclinaison de la tête de leurs compagnons à fourrure. Quels ont été les résultats ? Soixante pour cent des chiens ont l’habitude de bouger la tête quand on leur parle.

Mais il y a des nuances à cela, en fonction de la taille de la muselière. Sept chiens sur dix dotés d’un grand museau (plus mauvais pour la vue, en raison de sa longueur) inclinent régulièrement la tête lorsque leur maître leur parle. Ce chiffre est plus élevé que celui de leurs compagnons à nez plat ou brachiocéphales, comme le bouledogue ou le boxer (50 %). La raison ? Ces amis à fourrure, dépourvus de longs museaux, ont plus de facilité à lire sur nos lèvres sans avoir à incliner autant la tête.