Pourquoi est-il plus difficile d’avoir une bonne nuit de sommeil avec l’âge ? Voici les 1er indices

Il est de plus en plus difficile de trouver une bonne nuit de sommeil avec l'âge, et la raison biologique de ce phénomène reste mal comprise. Une étude publiée dans la revue Science en donne les premiers indices.

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Une équipe de scientifiques américains a identifié comment les circuits cérébraux impliqués dans la régulation du sommeil et de l’éveil se dégradent avec le temps chez la souris, ce qui, selon eux, ouvre la voie à de meilleurs médicaments chez l’homme.

« Plus de la moitié des personnes âgées de 65 ans et plus se plaignent de la qualité de leur sommeil », a déclaré à l’Afp Luis de Lecea, professeur à l’université de Stanford et coauteur d’une étude sur cette découverte publiée dans la revue Science.

Des recherches ont montré que le manque de sommeil est lié à un risque accru de multiples problèmes de santé, de l’hypertension aux crises cardiaques, en passant par le diabète, la dépression et l’accumulation de plaques cérébrales liées à la maladie d’Alzheimer.

L’insomnie est souvent traitée par une classe de médicaments appelés hypnotiques, dont le zolpidem, mais ceux-ci ne sont pas très efficaces chez les personnes âgées.

Pour la nouvelle étude, Lecea et ses collègues ont décidé d’examiner les hypocrétines, des substances chimiques clés du cerveau qui ne sont produites que par un petit groupe de neurones dans l’hypothalamus, une région du cerveau située entre les yeux et les oreilles.

Sommeil: Sur les milliards de neurones que compte le cerveau, seuls 50 000 environ produisent des hypocrétines

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En 1998, M. de Lecea et d’autres scientifiques ont découvert que les hypocrétines transmettent des signaux qui jouent un rôle essentiel dans la stabilisation de l’état d’éveil.

Étant donné que de nombreuses espèces connaissent un sommeil fragmenté en vieillissant, l’hypothèse est que ce phénomène est causé par le même mécanisme chez tous les mammifères. Des recherches antérieures ont montré qu’une dégradation des hypocrétines provoque la narcolepsie chez l’homme, le chien et la souris.

L’équipe a sélectionné de jeunes souris, âgées de trois à cinq mois, et de vieilles souris, âgées de 18 à 22 mois, et a utilisé une lumière transmise par fibre pour stimuler des neurones spécifiques. Ils ont enregistré les résultats en utilisant des techniques d’imagerie.

Ils ont constaté que les souris âgées avaient perdu environ 38 % des hypocrétines par rapport aux plus jeunes. En outre, ils ont constaté que les hypocrétines restantes chez les souris âgées étaient plus stimulables et plus faciles à déclencher, ce qui rendait les animaux plus susceptibles de se réveiller.

Cela pourrait être dû à la détérioration au fil du temps des « canaux potassiques », qui sont des interrupteurs biologiques importants pour les fonctions de nombreux types de cellules.

« Les neurones ont tendance à être plus actifs et à tirer davantage, et s’ils tirent davantage, vous vous réveillez plus souvent », a déclaré M. de Lecea.

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L’identification de la voie spécifique responsable de la perte de sommeil pourrait conduire à de meilleurs médicaments, ont soutenu Laura Jacobson et Daniel Hoyer, du Florey Institute of Neuroscience and Mental Health d’Australie, dans un article d’opinion connexe.

Les traitements actuels, comme les hypnotiques, « peuvent induire des troubles cognitifs et des chutes », et les médicaments qui ciblent un canal spécifique pourraient être plus efficaces, ont-ils ajouté. Celles-ci devront être testées dans le cadre d’essais cliniques, mais un médicament existant, la retigabine, actuellement utilisé pour traiter l’épilepsie et ciblant une voie similaire, pourrait être prometteur, selon M. de Lecea.

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