Nos animaux de compagnie sont-ils heureux ? La réponse des experts !

Les scientifiques commencent à être capables d'interpréter avec précision les expressions faciales des animaux

© Capture Instagram

Les scientifiques commencent à être capables d’interpréter avec précision les expressions faciales des animaux et de comprendre ce qu’ils communiquent.

Les expressions faciales projettent nos émotions intérieures vers le monde extérieur. Interpréter le visage des autres est naturel et mécanique pour la plupart d’entre nous. Vous n’avez pas besoin que votre meilleure amie vous dise quoi que ce soit : rien qu’en voyant ces petites rides autour de ses yeux, ses joues arrondies et plus hautes et les coins de ses lèvres retroussés, vous savez qu’elle a obtenu la promotion qu’elle voulait.

Et si nous pouvions tout aussi facilement interpréter le visage d’autres êtres vivants ? Le jour viendra-t-il où nous pourrons mettre un smartphone devant notre chat et savoir ce qu’il ressent ?

Certains chercheurs mettent au point des systèmes de codage qui permettent d’interpréter objectivement les expressions faciales des animaux, plutôt que de déduire ou de supposer leur signification. Un système de codage décrit précisément comment les différents traits du visage changent lorsqu’un animal ressent une émotion particulière, par exemple lorsqu’il plisse les yeux ou serre la bouche. En observant des photographies et en notant dans quelle mesure chacune de ces caractéristiques ou « unités d’action » change, nous pouvons déterminer la force de l’émotion ressentie.

PREMIÈRE FRONTIÈRE : LA RECONNAISSANCE DE LA DOULEUR

Jusqu’à présent, les systèmes de codage de la douleur (échelles de gestes) n’ont été développés scientifiquement que pour les animaux non primates. Malgré leur anatomie différente, les souris, les rats, les lapins, les chevaux et les moutons (y compris les agneaux) présentent un visage de douleur similaire : ils ferment les yeux, leurs joues se gonflent ou s’aplatissent, leurs oreilles changent de position et leur bouche se resserre.

L’impulsion pour le développement des échelles de gestes découle en grande partie de notre désir et de notre obligation éthique d’évaluer et d’améliorer le bien-être des animaux utilisés en laboratoire ou pour l’alimentation.

Nos animaux de compagnie sont-ils heureux ? La réponse des experts !
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Nous voulons trouver un moyen de savoir de manière précise et fiable comment se sent un animal simplement en le regardant, plutôt que de devoir lui prélever du sang pour des tests ou surveiller son rythme cardiaque. En connaissant son état émotionnel, nous pouvons contribuer à réduire sa douleur, sa fatigue ou sa peur et, idéalement, à encourager sa joie.

Il est probable que les animaux, en particulier les animaux sociaux, ont développé des expressions faciales pour la même raison que nous : pour communiquer entre eux ou, dans le cas des chiens, avec nous.

En particulier pour les proies, les signaux subtils que les autres membres de leur groupe peuvent percevoir (mais pas les prédateurs) sont utiles pour leur sécurité, par exemple. Un signal comportemental de douleur peut susciter l’aide ou le réconfort des autres membres du groupe, ou servir d’avertissement pour s’éloigner de la source de la douleur.

Si nous pouvons déchiffrer les gestes, en théorie, nous devrions également être capables de comprendre les expressions faciales provoquées par d’autres émotions telles que la joie ou la tristesse. Nous sommes également susceptibles de vouloir comprendre les expressions faciales des animaux les plus proches de notre cœur : nos animaux de compagnie.

UNE APPLICATION MOBILE POUR LES ÉMOTIONS ANIMALES

Un jour, les propriétaires d’animaux, les éleveurs et les vétérinaires pourront placer un smartphone devant un chien, un mouton ou un chat et une application leur indiquera quelle émotion particulière l’animal ressent.

Cependant, la réalisation d’un système d’identification automatique des émotions nécessite de nombreuses étapes. La première consiste à définir les émotions d’une manière testable et non spécifique à une espèce.

La seconde consiste à recueillir des données descriptives de base sur l’expression émotionnelle dans un cadre contrôlé et expérimental. L’un des moyens d’y parvenir serait de faire vivre à des animaux des situations qui suscitent une émotion particulière et de voir comment les schémas cérébraux, la physiologie, le comportement et le visage changent. Tout changement doit se produire de manière suffisamment fiable pour être appelé « expression faciale ».

Nous avons déjà quelques signes que nous pouvons suivre : lorsque les chevaux sont déprimés, ils ferment les yeux, même s’ils ne dorment pas. Lorsque les vaches ont peur, elles aplatissent et replient leurs oreilles sur leur tête et ouvrent grand leurs yeux. Lorsque les rats sont heureux, leurs oreilles sont plus ouvertes et plus en avant et leur couleur est plus rose.

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Après avoir collecté ces données, nous devons convertir ces informations scientifiques en un système technologique automatisé. Le système doit être capable d’extraire d’une image les principales unités d’action du visage et de déterminer dans quelle mesure ces caractéristiques diffèrent de l’expression neutre de référence.

Le système devrait également être capable de résoudre les différences individuelles dans les traits du visage, ainsi que les différences subtiles dans la façon dont chaque sujet exprime ses émotions. Le processus d’extraction et de calcul des caractéristiques est compliqué ou échoue lorsqu’un visage est mal éclairé, incliné ou partiellement couvert.

Bien que nous fassions des progrès dans l’identification automatique des expressions faciales humaines, nous avons encore beaucoup de chemin à parcourir en ce qui concerne les animaux. Un objectif plus réaliste à court terme serait de mieux comprendre quelles émotions les animaux non humains expriment et comment ils les expriment. Les réponses sont peut-être en train de nous regarder droit dans les yeux.

*La version originale de cet article a été publiée lorsque l’auteur était chercheur postdoctoral à l’Université d’Alberta.

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