Des centaines de petits « pingouins bleus » échouent morts sur les côtes de Nouvelle-Zélande

Des mortalités massives de ces pingouins ont été signalées en Nouvelle-Zélande...

© Andrea Geiss (Shutterstock)

Voici toutes les informations sur cette bien triste découverte concernant cette espèce de pingouin. Sur une péninsule située à l’extrémité nord de la Nouvelle-Zélande se trouve Ninety Mile Beach. Si ce lieu est parfait pour les surfeurs, c’est aussi un site populaire pour la pêche, les touristes et les loisirs. Cependant, ces dernières semaines, la plage est devenue un lieu de tragédie.

Des randonneurs et des plagistes ont vu des centaines de pingouins morts, appelés petits pingouins bleus ou kororā (leur nom maori), échoués sur la côte ouest, selon un reportage de Radio New Zealand. Selon les autorités locales chargées de la conservation, ces observations sont le signe d’une mortalité accrue des oiseaux, causée par les températures chaudes de l’océan.

Fin mai, un homme se promenant sur le sentier Te Araroa a remarqué les pingouins morts et en a compté plus de 200 en l’espace de trois jours seulement. Un véritable désastre ! RNZ a cité les observations du randonneur comme suit :

« Il y en avait tant que j’ai commencé à les compter pour voir combien il y en avait. »

Pendant trois jours, il a compté les pingouins.

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« Le premier jour, 75 pingouins morts sur une distance de 10 kilomètres, puis le deuxième jour, en marchant vers le nord, je les ai à nouveau comptés, ce matin-là, j’en ai compté 71. Le troisième jour, environ 59 étaient morts. »

Turner a ainsi estimé qu’il y en aurait plus de 200.

« Certains d’entre eux sont au sommet des dunes, ou dans les dunes. C’était bien au-dessus des marques de marée haute, ils sont probablement là depuis un moment. Mais beaucoup étaient aussi à marée haute ou en dessous, donc je suppose qu’ils étaient morts récemment. »

RNZ a également rapporté qu’une autre personne a trouvé 183 kororā morts en une seule visite à Ninety Mile Beach. Et il n’y a pas que des manchots ; parmi les morts se trouvent d’autres espèces d’oiseaux de mer comme les puffins et les pétrels. En outre, les observations s’étendent au-delà de Ninety Mile à d’autres plages du nord de la Nouvelle-Zélande. Sur le côté est de l’île, les résidents locaux ont effectivement compté 40 manchots morts sur la plage de Tokerau au cours d’une semaine en mai.

Les examens post-mortem effectués par le ministère néo-zélandais de la Conservation ont révélé que de nombreux pingouins étaient des jeunes particulièrement vulnérables. Les jeunes pingouins sont morts de faim et d’hypothermie, sans gras pour les aider à se réchauffer dans l’eau.

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De façon contre-intuitive, les oiseaux de mer qui meurent de froid correspondent à des températures océaniques plus élevées causées à la fois par le changement climatique et le phénomène météorologique La Niña, a déclaré à RNZ un représentant du ministère de la Conservation, Graeme Taylor.

Les pingouins « préfèrent trouver leur nourriture dans l’eau froide », expliquait Taylor en mai. « Mais lorsque vous avez des conditions, comme nous avons eu cet été avec les vents constants du nord-est en provenance des régions subtropicales, la température de la mer s’élève au-dessus de la normale et l’approvisionnement en nourriture pour les manchots diminue avec ces conditions chaudes. » Avec si peu de nourriture, les manchots ne peuvent pas accumuler la graisse corporelle dont ils ont besoin pour s’isoler.

Les petits pingouins bleus sont le plus petit type de pingouin au monde, mesurant en moyenne moins de 10 pouces de long et ne pesant qu’environ 2 livres. Historiquement, ils ont été une espèce abondante, mais au cours des dernières décennies, leur nombre a diminué.

Ces petits manchots bleus en bonne santé ont été relâchés sur une plage de Nouvelle-Zélande après le nettoyage de la marée noire de Rena en 2011.

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Bien que La Niña soit un phénomène naturel, le changement climatique causé par l’homme amplifie les effets les plus extrêmes de l’oscillation climatique et peut contribuer à de terribles événements. En d’autres termes, les océans sont déjà plus chauds dans le monde entier en raison du changement climatique. Cette ligne de base plus chaude amplifie l’impact thermique de La Niña dans le Pacifique Sud.

Historiquement, les événements de mortalité massive, tels que la mortalité actuelle des petits pingouins bleus, sont des événements qui se produisent une fois par décennie, mais les années plus chaudes dans les océans de Nouvelle-Zélande deviennent plus fréquentes, a rapporté RNZ.

« Dans le passé, vous pouviez avoir beaucoup de bonnes années suivies d’une mauvaise année où beaucoup d’oiseaux mouraient, mais ensuite les populations se rétablissaient dans ces bonnes années », a déclaré Taylor. « Mais si nous commençons à voir l’équilibre pencher vers plus de mauvaises années par rapport aux bonnes, alors ils ne seront tout simplement pas en mesure de s’en remettre. »

Du plus petit au plus grand des pingouins, le changement climatique pose des problèmes. En 2019, des températures élevées sur terre ont tué des centaines de manchots de Magellan dans une colonie de reproduction en Argentine. Et une recherche récente a averti que les manchots empereurs, l’espèce la plus grande avec une taille d’environ 4 pieds, risquent de disparaître d’ici quelques décennies en raison de la fonte de la glace de mer de l’Antarctique.

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Notre meilleure chance de garder les pingouins nageant et se dandinant sur Terre est d’atténuer le changement climatique en réduisant drastiquement notre consommation de combustibles fossiles.