Découvrez enfin la raison pour laquelle le sommeil se détériore avec l’âge

Le sommeil est essentiel pour que le corps puisse récupérer.

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Le sommeil est nécessaire pour que le corps et le cerveau puissent récupérer du stress de la journée. Les personnes qui dorment le nombre d’heures nécessaires, en fonction de leur âge, sont plus performantes au travail ; le sommeil a des effets bénéfiques sur la santé mentale et émotionnelle. Il convient de mentionner que les heures de sommeil varient en fonction de l’âge.

Un minuscule groupe de neurones qui s’activent comme un réveil tout au long de la nuit est responsable de la détérioration de la qualité du sommeil avec l’âge, selon une recherche de l’université de Stanford (États-Unis) dirigée par le neuroscientifique catalan Luis de Lecea. Plusieurs entreprises pharmaceutiques ont commencé à développer des médicaments qui réduisent ces neurones au silence et pourraient améliorer le traitement des troubles du sommeil chez les personnes âgées.

« Nos travaux montrent que la fragmentation du sommeil chez les personnes âgées, y compris les patients atteints de la maladie d’Alzheimer et de Parkinson, a une origine différente de celle de l’insomnie primaire et doit donc être traitée différemment », explique M. De Lecea.

Comme les substances toxiques qui s’accumulent dans le cerveau en cas de maladies neurodégénératives sont éliminées pendant le sommeil, les futurs traitements qui rétablissent la qualité du sommeil pourraient ralentir la progression des maladies de Parkinson et d’Alzheimer.

Améliorer la qualité du sommeil pourrait contribuer à ralentir la progression des maladies d’Alzheimer et de Parkinson

La recherche s’est concentrée sur les neurones qui sécrètent les hypocrétines (également appelées orexines). Ce sont des substances qui régulent le cycle veille-sommeil. Ces neurones n’occupent qu’un millimètre cube dans l’hypothalamus, au centre du cerveau. Dans des études précédentes, De Lecea et d’autres chercheurs avaient montré que ces neurones sont inactifs pendant le sommeil et sont activés pour initier et maintenir l’éveil.

Dans le nouvel article, présenté dans la revue Science, les neuroscientifiques de Stanford montrent qu’une partie des neurones producteurs d’hypocrétine meurent avec l’âge. Mais ceux qui survivent deviennent plus actifs pour compenser. « Ils sont plus excitables », explique le chercheur. Il leur suffit de petits stimuli pour s’activer et commencer à produire des hypocrétines. Comme ils sont activés plus fréquemment, ils sont incapables de maintenir un sommeil prolongé.

« La fragmentation du sommeil chez les personnes âgées a une origine différente de l’insomnie primaire et doit être traitée différemment ».

La recherche, comme il est d’usage dans les études sur la physiologie du sommeil, a été menée sur des souris. Les rongeurs ont une structure de sommeil équivalente à celle de l’homme, avec des phases REM et non-REM, et une plus grande difficulté à s’endormir avec l’âge.

Les résultats montrent que, lorsque les neurones producteurs d’hypocrétine sont stimulés chez les jeunes souris, leur sommeil est fragmenté comme chez les vieilles souris. À l’inverse, un traitement qui inhibe ces neurones chez les vieilles souris leur redonne la capacité de dormir aussi longtemps que chez les jeunes souris.

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La clé réside dans les neurones qui sécrètent les hypocrétines, des substances qui régulent le cycle veille-sommeil.

En outre, les chercheurs ont montré que l’activité de ces neurones, et donc la qualité du sommeil, dépend des canaux de potassium présents dans leurs membranes. Lorsque les canaux potassiques fonctionnent mal, les neurones deviennent plus excitables et le sommeil est fragmenté. « Dans cette recherche, nous montrons que la restauration des canaux potassiques suffit à rajeunir l’architecture du sommeil », explique M. De Lecea.

Il existe déjà deux médicaments – la flupirtine et la retigabine – qui agissent sur ces canaux potassiques. Ils ont été approuvés pour le traitement de l’épilepsie, puis retirés en raison de leurs effets secondaires. Plusieurs sociétés pharmaceutiques développent actuellement de nouveaux médicaments pour réguler l’activité des neurones producteurs d’hypocrétine de manière plus sûre.

Plusieurs sociétés pharmaceutiques développent des médicaments qui pourraient être utiles pour améliorer le sommeil des personnes âgées.

Il existe trois autres médicaments déjà autorisés aux États-Unis pour l’insomnie qui inhibent directement les hypocrétines, bien qu’ils ne rétablissent pas le bon fonctionnement des neurones.

Dans cette nouvelle étude, le traitement à la flupirtine a amélioré la quantité et la stabilité du sommeil non-REM chez les souris, qui est la phase du sommeil la plus associée à l’apprentissage et à la mémoire et celle qui se détériore le plus avec l’âge. C’est également une phase du sommeil que le cerveau utilise pour éliminer les substances toxiques, comme les protéines bêta-amyloïde et tau qui s’accumulent dans la maladie d’Alzheimer et l’alpha-synucléine qui s’accumule dans la maladie de Parkinson.

Ces résultats « rouvrent la recherche de stratégies visant à combattre les troubles du sommeil chez les personnes âgées, avec la possibilité d’étendre ces stratégies aux maladies neurodégénératives », écrivent Laura Jacobson et Daniel Hoyer, neuroscientifiques à l’Université de Melbourne qui n’ont pas participé à la recherche, dans un article de synthèse paru dans Science. « Ils jettent les bases du développement de traitements destinés à améliorer le sommeil et la santé mentale et physique des personnes âgées. »

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